Great f*****g timing!!

“Great F*****g timing!!”. Dat is wat er waarschijnlijk in het hoofd van Rhys Webb omgaat. De 28-jarige scrumhalf van Wales heeft recentelijk een contract getekend om volgend jaar bij het Franse Tourlon te spelen. Een paar dagen later maakte de Welsh Rugby Union bekend geen spelers meer te selecteren die buiten Wales spelen. De beste scrumhalf van Wales mag volgend seizoen dus niet voor zijn land spelen. 

Is het niet heel onlogisch voor de Welsh Rugby Union om zo’n drastische verandering door te voeren? Vooral nu steeds meer belangrijke spelers besluiten om naar rijkere clubs in het buitenland te verhuizen; ook fly-half Dan Biggar vertrekt komend seizoen (naar het Engelse Northampton)? Er zit een heel belangrijke reden achter voor de WRU dit niet meer te willen doen.

“Er zit een heel belangrijke reden achter voor de WRU dit niet meer te willen doen.”

De afgelopen jaren is de populariteit van rugby in Wales achteruitgegaan. Gedeeltelijk door het voetbal, met knappe resultaten van Wales op het Europees Kampioenschap 2016 en de door Swansea City en Cardiff City, die meedoen in de Premier League, de hoogste voetbalklasse van Engeland. De regionale teams Cardiff Blues, Newport Dragons en de Ospreys uit Swansea hebben de laatste jaren teleurstellende resultaten geboekt in de PRO12. Positieve uitzondering hierop zijn de Scarlets uit Llanelli, die de competitie afgelopen jaar wonnen. Maar ook omdat meer en meer Welshe sterspelers in het buitenland rugbyen en niet meer bij de regionale clubs te zien zijn. Om er een paar te noemen: Ross Moriarty, Taulupe Faletau, Thomas Francis, Rhys Priestland, Liam Williams, Jamie Roberts en George North spelen allemaal in Engeland. Als zij nog voor Wales willen uitkomen, moeten ze zich aansluiten bij een van de vier regionale teams.

“Wanneer spelers meer dan zestig caps achter hun naam hebben staan, komen ze nog in aanmerking voor de nationale selectie.”

Er is nog een regel ingevoerd die een uitkomst biedt voor een aantal van hen: de Welshe variant op de Giteau Rule die Australië in 2015 invoerde. Wanneer spelers meer dan zestig caps achter hun naam hebben staan, komen ze nog in aanmerking voor de nationale selectie. Taulupe Faletau (66 wedstrijden), Jamie Roberts (93) en George North (69) zouden zo een vrijstelling krijgen van de WRU.

De WRU hoopt dat deze nieuwe regel ervoor gaat zorgen dat meer spelers terugkeren naar Wales om de regionale teams te versterken. Het voorbeeld is al gegeven door veteraan Gavin Henson en sterspeler Leigh Halfpenny, die afgelopen zomer zijn teruggekeerd naar de Dragons en de Scarlets.